Usar Twitter para predecir los brotes de gripe

Los procesos de vigilancia de salud se utilizan para alertarnos de la posibilidad de un brote de un enfermedad, por lo general gripe u otras enfermedades contagiosas. Normalmente esto se realiza mediante la recogida de datos en hospitales y centros de salud, un proceso que lleva mucho tiempo y que resulta costoso.

En la búsqueda de alternativas, actualmente los expertos en epidemiología están volviendo sus ojos hacia las llamadas “redes sociales”. Un ejemplo podría ser el servicio de microblogging Twitter. Al monitorear una red social como Twitter, los investigadores pueden capturar los comentarios de personas con gripe que están enviando mensajes de su estado en tiempo real. Además, el volumen de los mensajes, su frecuencia y su disponibilidad pública, hace del estudio de Twitter una fuente mucho más barata y rápida de esta información.

Recientemente unos investigadores de la Universidad de Louisiana analizaron más de 500 millones de mensajes de Twitter durante un período de ocho meses (desde agosto de 2009 hasta Mayo 2010) mediante el uso de una API que rastreaba palabras clave para el seguimiento de mensajes en Twitter relacionados con la gripe. No sólo fueron capaces de predecir las tasas de gripe, sino que además estas se correlacionaron en un 95 % con las estadísticas oficiales recogidas en hospitales. Además, estos resultados fueron comparables a los obtenidos por el servicio de Google Flu Trens, que es capaz de evaluar las tasas de la gripe mediante el análisis de los términos de consulta utilizados. Ya que como el mismo Google demostró hace tiempo, existe una estrecha relación entre el número de personas que realizan búsquedas relacionadas con la gripe y las personas que realmente sufren síntomas gripales.

No obstante, Twitter parece tener una ventaja sobre Google en este sentido, ya que la alta frecuencia de mensajes permite un análisis de la gripe minuto a minuto. Twitter, con más de 100 millones de usuarios en el mundo, genera unos 65 millones de mensajes al día. Además, permitiría el estudio de regiones mucho más localizadas.

Bueno, otra de las bondades de las redes sociales, además de poder ver las fotos de la familia y los amigos.

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